Hydra es una constelación con estrellas poco brillantes, pero muy extensa, de hecho es la que más superficie ocupa. No hay que confundirla con la constelación austral de Hydrus.

La constelación de la Hydra, o Hidra, ya catalogada por Ptolomeo en el s. II A.C., aparece como una gran serpiente retorciéndose según la mitología griega. Apolo envió a su cuervo al río a recoger agua en una crátera (una vasija de cerámica), pero éste se entretuvo en una higuera esperando a que sus frutos madurasen para comérselo.

Para justificar la tardanza el cuervo trajo consigo una serpiente, junto con la crátera llena de agua, a quien culpó de su retraso al decir que se bebía el agua de la fuente de donde la recogía. Apolo, consciente del engaño, enfureció y lanzó al cielo a la serpiente, al cuervo y a la crátera, dando lugar a las constelaciones de la Hydra, el Cuervo y el Cráter, respectivamente.

La constelación de la Hydra, junto al Cuervo y el Cráter

La constelación de la Hydra, junto al Cuervo y el Cráter

Otras versiones identifican a la Hydra con la serpiente de nueve cabezas que tuvo que matar Hércules en uno de sus doce trabajos. Cada vez que el héroe cortaba una cabeza salían dos nuevas, hasta que se sobrino Juno quemó los muñones de los cuellos cortados impidiendo que se multiplicasen.

Como ya se ha indicado al principio, las estrellas que forman la constelación de la Hydra no son muy brillantes, pero con cierto interés científico:

  • Alfard (α Hydrae): es la estrella más fácilmente localizable a simple vista, se trata de una gigante naranja de magnitud 1,99.
  • R Hydrae: es una estrella variable de tipo Mira, gigantes rojas en las últimas etapas de su vida que “palpitan” cambiando su tamaño y temperatura, y con ello su brillo observable. En este caso su magnitud pasa de 3,5 hasta 10,9 en periodos de 389 días.
  • Épsilon Hydrae (ε Hya): estrella binaria con componentes de magnitudes 3,3 y 6,8 separadas por 2,7 segundos de arco.
  • Cúmulo abierto M48: con 300 millones de años es observable a simple vista bajo muy buenas condiciones atmosféricas.
  • Cúmulo globular M68: visible con telescopios se encuentra a unos 33.000 años luz desde la Tierra.
  • Galaxia espiral M83: también conocida como el Molinillo Austral es un ejemplo de galaxia con brote estelar, es decir, una galaxia en la que la tasa de formación de estrellas es muy superior a la media.
Mapa estelar de la constelación de la Hydra.

Mapa estelar de la constelación de la Hydra.

Debido al poco brillo de sus estrellas Hydra no es una constelación demasiado llamativa, por lo que deberemos hacer un pequeño esfuerzo para ubicarla. Lo primero que debemos saber es que desde nuestras latitudes (~40º N) se encontrará sobre el horizonte sur en las noches de primavera y principios de verano.

Es una constelación muy extensa por lo que lo mejor es tener referencias para localizar sus extremos; estas serán las lineas imaginarias que trazaremos entre Spica (α Virgo) con el punto cardinal sur, por un lado, y Castor-Pollux (Géminis) con el mismo punto sur.

Podremos localizar la Hydra sobre el horizonte sur en primavera.

Podremos localizar la Hydra sobre el horizonte sur en primavera.

La constelación del León Menor es visible al anochecer de los meses: marzo, abril, mayo y junio.

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